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Efectos del vertido en la naturaleza

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Peligra la vida de nuestras costas.

El fuel es causa de daños y mortalidad para pájaros y mamíferos marinos y ejerce una influencia de toxicidad sobre la vida subacuática.

 
Los hidrocarburos que consiguen disolverse en el agua se dispersan rápidamente hasta alcanzar concentraciones por debajo del nivel de toxicidad aguda, pero pueden ser absorbidos por los organismos y afectar a su fisiología, comportamiento, potencial reproductivo y supervivencia. Con el tiempo, los hidrocarburos llegan hasta el sedimento, donde pueden persistir durante muchos años y afectar a los organismos que viven en el lecho marino y sus proximidades (bentos). La disminución de la cantidad de alimento que suponen estos pequeños organismos y los cambios en la composición del mismo pueden tener efectos sobre el tamaño de la población de peces, crustáceos, aves y mamíferos marinos. Hay diferentes períodos de peligro para cada uno de los grupos de organismos, tal como la primavera para las aves que están criando y para las larvas de peces; el verano para los organismos bentónicos y mamíferos, y el invierno para las aves migratorias que invernen en el área afectada. Los negativos efectos ecológicos de la marea negra, son debidos principalmente a la formación de una capa aislante sobre la superficie del agua o del terreno una vez alcanzada la costa. Esta capa impide la entrada de oxígeno y luz, lo que conduce a la muerte de animales y plantas marinos. Si la carga de hidrocarburo es alta puede favorecerse la penetración en algunos sedimentos y es mayor la probabilidad de que las masas viscosas absorban piedras y gravilla. Se forma de esta manera una capa de pavimento asfáltico relativamente persistente. Este tipo de pavimentos suelen tener un espesor de 5 a 10 cm y de 1 a 30 m de anchura. Tienen una mayor persistencia en la parte superior del litoral, donde pueden constituir una barrera física que impide la recolonización, por ejemplo de hierba y arbustos. La formación de este pavimento asfáltico constituye uno de los principales problemas asociados a las mareas negras. Su eliminación es complicada una vez se ha formado, e incompatible con la vida vegetal y animal. Si el vertido de crudo se produce en una zona próxima a la costa, como es el caso del vertido del Prestige, los daños pueden ser más pronunciados que en mar abierto. Los percebes y lapas son los invertebrados dominantes en muchas costas rocosas. De resultar muertos tras un derrame de hidrocarburos, la recuperación de la comunidad depende del establecimiento de ejemplares jóvenes de estas especies fuera del plancton. El establecimiento y crecimiento posteriores dependen de la debida reducción del volumen y toxicidad de los residuos de petróleo. Hay diferencias notables en el comportamiento de diferentes organismos ante la contaminación con petróleo. Los moluscos bivalvos, como las almejas y los mejillones, muestran muy baja capacidad de eliminación del contaminante y, aunque muchos organismos (algunos peces, por ejemplo) no sufren daños importantes con concentraciones del producto de hasta 1000 ppm, algunas larvas de peces se ven afectadas por niveles tan bajos como 1 ppm. Las aves y los mamíferos se ven afectados por la impregnación de sus plumas y piel por el crudo, lo que supone su muerte en muchas ocasiones porque altera su capacidad de aislamiento o les impermeabiliza. La mayoría de las poblaciones de organismos marinos se recuperan de exposiciones a grandes cantidades de petróleo crudo en unos tres años, aunque si el petróleo es refinado o la contaminación se ha producido en un mar frío, los efectos pueden durar el doble o el triple.
En general un vertido de estas características produce:
? Alteración física y química de los hábitats naturales (las especies más resistentes toman los espacios dejados por otras especies desaparecidas).
? Efectos físicos en la flora y fauna, que pueden llegar a ser letales. ? La fauna puede verse afectada por varios factores: la persistencia de una mancha de crudo limita el paso de la luz y por tanto reduce la actividad fotosintética de muchas plantas, si la mancha las cubre dificulta también su función reproductora y la fijación.
? Cambios de mayor o menor importancia, según el vertido, en las comunidades y organismos del área afectada.
? Cambios en los hábitos de poblaciones migratorias (aves o peces).
? Contaminación en especies de la cadena alimenticia humana, peces, moluscos? (aunque sobrevivan pueden estar contaminados y por tanto ser perjudicial su consumo).
? Pérdida de zonas pesqueras o marisqueras.
? La transparencia que queda al limpiar las áreas marinas contaminadas se debe a la inexistencia de fauna y fitoplancton.
? Pérdida de parajes con valor natural, recreativo o vacacional.
? Mala imagen para los sectores dependientes de la costa y el mar.
? Suspensión temporal de las actividades industriales o de ocio que en sus procesos requieran agua de mar limpia (piscifactorías, acuarios?).
? Problemas para la navegación, afectando a sistemas de refrigeración de los motores.


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